Ciudad Guayana. «Doña Menca», como le llamaban cariñosamente, había nacido en Upata, Edo. Bolívar, y conoció a su futuro esposo en el ambiente familiar, ya que eran primos. El matrimonio se realizó en Washington.

Como Primera Dama de la República creó el «Festival del Niño», que más tarde se convertiría en la «Fundación del Niño». Es una mujer muy recordada en todos los sectores de la sociedad venezolana.

Carmen América Fernández Alcalá, nació en Upata, el 23 de julio de 1919, y fue conocida como Menca de Leoni por la conjunción de las últimas sílabas de sus dos nombres de pila.

Fue la fundadora del Festival del Niño (que a la larga se convertiría en la Fundación Nacional “El Niño Simón”​) y esposa del presidente de Venezuela, Raúl Leoni. Ejerció el cargo protocolar de primera dama de Venezuela entre 1964 y 1969, durante el mandato de su esposo. Su labor en pro del desarrollo de los niños en el país abrió las puertas a la creación de instituciones y programas de acción social para mejorar las condiciones de muchos infantes, mostrándose como una guayanesa ejemplar.

Raúl Leoni fue elegido senador por el estado Bolívar y presidente del Congreso Nacional, al mismo tiempo fue presidente del Partido Acción Democrática. Como la esposa del dirigente político, Doña Menca comenzó a realizar labor social desde el Comité de Solidaridad Humana. Recibió cursos de Bienestar Social en Caritas y fue la presidenta de la Junta pro-Bicentenario de Upata que permitió con los fondos recogidos construir la iglesia de Upata, la Casa Parroquial, una urbanización para familias de bajos recursos y un parque de recreación dirigida. Además, presidió la junta que construyó la iglesia y la casa parroquial de El Manteco, en el estado Bolívar.

Primera Dama (1964-1969)

En 1963, al ser electo Raúl Leoni como presidente de la República, Menca se convirtió en primera dama, desde donde desplegó una extraordinaria labor a favor de la infancia y de la familia venezolana. 12​13​

Festival del Niño (1964)

En el año 1964 Doña Menca decide organizar un día especialmente dedicado a los niños de Venezuela, iniciando así las actividades de lo que se llamaría el «Festival del Niño». Sin contar con presupuesto oficial, acudió a la empresa privada quien se volcó a ayudarla en los diversos programas que presentó. Trabajó conjuntamente con el Consejo Venezolano del Niño, el Instituto Nacional de Nutrición, la iglesia, la Cruz Roja, las instituciones sociales privadas y sobre todo con las comunidades.

El primer paso del Festival del Niño fue la celebración de un evento recreativo realizado la semana anterior a la celebración de la Nochebuena, durante el cual todos los pequeños eran atendidos por la comunidad, disfrutando libremente de espectáculos, almuerzos y diversiones. Tras el éxito de esta jornada, la Primera Dama comenzó una campaña anual de recolección de fondos, la cual se realizaba durante el mes de diciembre. Lograda con éxito esta experiencia inicial, se adelantaron los planes de expansión a nivel nacional, organizando seccionales en el interior del país que serían dirigidas por la esposa del gobernador de cada entidad (o su esposo, si éste era mujer).

La respuesta de las empresas, tanto del sector público como del privado, fue positiva ya que no existía un medio institucional formal para ayudar a la niñez del país (más allá de las políticas puntuales del Gobierno).

Esto conllevó a la creación de la fundación «Festival del Niño» el 27 de septiembre de 1966, instrumento con bases jurídicas suficientes para que las Primeras Damas realizaran acción social.

Años después, en abril de 1975, la denominación legal de la institución cambió a «Fundación del Niño» y en 2008 cambió de nombre a Fundación Nacional “El Niño Simón”

Programa de Regulación de las Uniones

Doña Menca dio vital importancia a la relación de pareja, responsabilizándose del programa Regulación de la Familia, mediante el cual se buscó fomentar la necesidad de un orden y control familiar que favoreciera el desarrollo de los niños. Bajo su tutela, se creó un programa de reconocimiento de los hijos monoparentales.

Como resultado de este trabajo, cerca de 20 mil infantes fueron reconocidos por sus padres y se formalizaron más de 4 mil matrimonios, que se realizaban de forma colectiva. 14​

Otras obras

Mientras Doña Menca fue Primera Dama se construyeron obras y se dotaron otras que aún prestan servicio a la colectividad como son:

 

-El servicio de nefrología del Hospital J.M. de los Ríos.

-Albergue para niñas en Carapa.

-Centro de Recuperación Nutricional Infantil en Prado de María.

-Tres aulas para el colegio Monseñor Arias.

-Parque de Recreación Dirigida en la zona El Mirador del 23 de Enero.

-Jardín de Infancia y Centro de Educación Familiar en el barrio los Sin Techo en el Cementerio.

-Parque de Recreación Dirigida en la Urb. Ruiz Pineda en Caricuao.

-Ampliación de la Escuela Comedor de las Damas de San Vicente de Paúl.

-Bibliobus, biblioteca ambulante para los barrios.

-Servicio de Terapia Infantil del Hospital J.M. de los Ríos.

-Servicio de Cardiología Infantil el Hospital de la Cruz Roja.

-Casa Cuna en la Escuela de Asistencia de Puericultura Stella Matutina.

-Piscina en el centro de obras sociales de los padres Salesianos en los Dos Caminos.

-Escuela artesanal para el Instituto Cepa en Guarenas.

Además, en esa época preside honoríficamente la Sociedad Bolivariana, el Comité de Solidaridad Humana y varias instituciones filantrópicas de la capital, fue protectora de la Fundación La Salle y asociada de la AVAC, entre otras

Pediátrico Menca de Leoni en San Félix

Doña Menca recibió cientos de homenajes de todos los sectores del país, siendo su labor reconocida inclusive por el Papa Pablo VI, quien le confirió la Medalla Pro Ecclesia et Pontífice.

Y entre ellos, el llevar el nombre al Hospital Pediátrico Menca de Leoni, ubicado en una de las entradas del Hospital de Guaiparo, que en su mejor momento,  atendía a la población infantil de los estados Bolívar, Delta Amacuro y el sur de Anzoátegui y Monagas, y que en la actualidad en una demacrada infraestructura con varios años en el completo olvido, en parte por el desbordamiento de las aguas residuales debido a que para entonces no realizaron la limpieza de las cañerías y que se contaminaron las áreas, lo que llevó al cierre de la institución, por parte de las autoridades del Instituto Venezolano de los Seguros Sociales (IVSS).

Hoy vale la pena recordar el gran ejemplo dejado por este gran mujer, y ojalá las autoridades pudieran reactivar el Pediátrico Menca de Leoni, en recuerdo a una forjadora de grandes beneficios para los niños de Venezuela.

Últimos años

Tras culminar el período presidencial de Leoni, Doña Menca continuó su labor social, especialmente sus campañas de protección a la niñez y a las madres solteras.

Su obra, la Fundación Festival del Niño, a posteriori se convirtió en la Fundación del Niño, dejando su legado a las siguientes primeras damas, que tradicionalmente habían ocupado la presidencia de la institución hasta 2008, cuando (con su transformación a Fundación Nacional “El Niño Simón”) se deslindó de dicho cargo.

Desde el inicio de la campaña presidencial de Leoni, en 1963, Doña Menca fue diagnosticada de cáncer de mama en su seno izquierdo. Una oportuna intervención le permitió superar el problema y durante los cinco años de gobierno nadie habría podido sospechar alguna dolencia. A principios de los setenta la dolencia vuelve. La enfermedad hizo metástasis alcanzado afectarle la columna vertebral. Leoni también cae enfermo y es trasladado a Nueva York donde fallece repentinamente el 5 de julio de 1972. Seis meses más tarde, el 22 de enero de 1973, Doña Menca falleció en Caracas, tras complicaciones con una falla en el sistema vascular y respiratorio.

Sus Restos fueron sepultados en el Cementerio del Este de Caracas, junto a los de su esposo

 

OTRAS EFEMÉRIDES

 

Termina la primera huelga petrolera en Venezuela (1937).

 

Se inaugura el Museo de Arte Popular de Petare Bárbaro Rivas (1984).

 

Se realiza el primer juego de la primera gran final en la historia de la Liga Venezolana de Beisbol Profesional entre los eternos rivales, Leones del Caracas comandados por El Buitre Phil Reagan y Navegantes del Magallanes guiados por Tim Tolman. El primer encuentro lo ganó el Caracas 7 a 4 (1994).

 

El pitcher panameño Mariano Rivera es elegido al Salón de la Fama de Cooperstown con el 100% de los votos, convirtiéndose así en el primer jugador de las Grandes Ligas en ser elegido de forma unánime en la historia (2019).

 

NACIMIENTOS

 

Nace Luis Level de Goda (1838) | Militar y político venezolano. Fundador de la Academia Nacional de la Historia.

 

Nace Serguéi Eisenstein (1898) | Director de cine y teatro soviético.

 

FALLECIMIENTOS

 

Muere María Teresa del Toro y Alayza (1803) | Esposa del Libertador Simón Bolívar.

 

 

SANTORAL

San Vicente mártir

Beata Laura VicuñaBeata Laura Vicuña

San Anastasio, monje y mártir

San Barnardo

Santo Domingo, abad

San Gaudencio

San Mateo Alonso de Leciana

San Valerio, obispo

San Vicente Pallotti

Beato Antonio della Chiesa

San Francisco Gil de Frederic

Beato Guillermo José Chaminade

Beato Guillermo Patenson

Beato José Nascimbene

Beato Ladislao Batthyány-Strattmann

Beata María Mancini

 

Recopilación y redacción

Rodrigo Malagón Forero